Als Steve Wozniak den Apple II entwarf, der im Juni 1977 auf den Markt kam, gab er den Startschuss für eine Welle von haushaltsähnlichen Computern für normale Leute. Anlässlich des 45. Jubiläums dieser monumentalen Maschine haben wir Wozniak über seine Wirkung befragt – und er hatte viel zu sagen.

Der Schlüssel zu Apples anfänglichem Erfolg

Im Jahr 2022 ist Apple eines der größten und erfolgreichsten Unternehmen der Welt. Es ist eine riesige Erfolgsgeschichte und alles begann 1976, als Steve Wozniak und Steve Jobs Apple Computer, Inc. gründeten. Obwohl das Unternehmen 1976 sein erstes Produkt (den Apple I) auf den Markt brachte, erreichte es nur ein sehr begrenztes Publikum, nämlich Hobbyisten. Der Apple II von 1977 hingegen zielte von Anfang an auf die breite Öffentlichkeit ab, und seine Popularität machte Apple für damalige Verhältnisse zu einem äußerst erfolgreichen Unternehmen.

Vor diesem Hintergrund haben wir Wozniak gefragt, ob er glaubt, dass es etwas Besonderes am ursprünglichen Design des Apple II gab, das den Grundstein für Apples heutigen Erfolg gelegt hat. (Er beantwortete unsere Fragen per E-Mail, und seine Antworten wurden für die Präsentation leicht abgeändert.)

“Der Apple II war den anderen um Jahre voraus”, antwortete Wozniak und bezog sich dabei auf die anderen Personal Computer, die damals in der Entwicklung waren. “Tatsächlich hatte ich fünf Jahre zuvor für mich selbst einen kleinen Computer entworfen und gebaut, der so aussah wie das, was alle anderen versuchten, nämlich ein Prozessor mit einem Bus, Schaltern und Lichtern [für eine] Schnittstelle.”

1976 wurden kleine Computer vor allem unter technisch denkenden Elektronikfans verkauft, die wussten, wie man sie baute und benutzte, merkt Woz an. Sein Apple II basierte jedoch auf einer benutzerfreundlicheren Konfiguration: eine schreibmaschinenähnliche QWERTZ-Tastatur als Eingabegerät, ein CRT-Bildschirm oder ein Fernseher als Ausgabegerät, und die Programmiersprache BASIC war integriert. Sobald man ihn einschaltete, konnte man sofort mit der Nutzung des Computers beginnen.

“Der Apple II war ein so großer Fortschritt, dass er unser einziges erfolgreiches Produkt – das Apple viel Geld einbrachte – in den ersten 10 Jahren des Unternehmens war”, sagt Wozniak und bezieht sich damit auf eine schwierige Zeit, in der der Apple III (1980), der Apple Lisa (1983) und der Macintosh (1984) alle Schwierigkeiten auf dem Markt hatten. “Der Apple II gab den Unternehmern die Plattform, um später nach vielen Fehlschlägen weitere erfolgreiche Produkte zu entwickeln.”

Der Einfluss von Videospielen auf den Apple II

In unserem Gespräch betonte Woz den Einfluss der frühen Videospiele auf das Design des Apple II und wie sich dieser Einfluss in den einzigartigen Merkmalen des Apple II niederschlug, wie z. B. die preiswerte Farbgrafik und die Einbeziehung von zwei Paletten (Joysticks mit Drehknopf) zum Spielen von Spielen. “Es handelte sich um schnelle Grafikspiele, angefangen mit Pong (und ein wenig davor). Sie waren schwarz-weiß, da Farbe teurer und schwieriger herzustellen war. Diese Arcade-Spiele hatten in der Regel 100 bis 200 Chips, mit Tausenden von Drähten, die von ausgebildeten TV-Ingenieuren verbunden werden mussten, um die Elemente des Spiels auf dem Fernsehbildschirm erscheinen zu lassen. Sie können verstehen, warum die Entwicklung eines Spielprototyps den größten Teil eines Mannjahres in Anspruch nahm und nur von qualifizierten Ingenieuren durchgeführt wurde. Ich weiß das, weil ich einige Video-Arcade-Spiele entwickelt habe, darunter Breakout.”

Farbe in Arcade-Spielen war in den 1970er Jahren extrem selten, daher war es eine große Sache, ein Spiel in Farbe auf dem Apple II zu erstellen, das in Software statt in Logikchips programmiert wurde, sagt Wozniak. “Ein Neunjähriger konnte an einem Tag ein (für die damalige Zeit) anständiges Spiel erstellen, indem er eine einfache Programmiersprache, BASIC, verwendete, die in den Apple II integriert war. Ich hatte diese Version von BASIC mit Befehlen zum Festlegen von Farben und zum Zeichnen von horizontalen und vertikalen Linien erstellt.”

Die Art und Weise, wie Wozniak den Apple II entworfen hat, um kostengünstig Farbvideosignale zu erzeugen, ist legendär. Zeitgenössische Farbvideokarten für den alten Altair-Computer, wie der Cromemco Dazzler, kosteten 350 Dollar (heute etwa 1800 Dollar) und verwendeten Dutzende von Chips. Woz’ Lösung verwendete keine zusätzlichen Schaltkreise und war in den Rechner integriert.

“Um Farbe für 0 Dollar zu erzeugen, musste ich weit über die Bücher und die Mathematik hinaus arbeiten, die das damalige Farbsystem, das NTSC in den USA, definierte”, erklärt Wozniak. “Ich war auch als Fernsehtechniker qualifiziert. Es war eine analoge Welt und man brauchte Präzisionsteile und viele Tests, um die Farbe auf einem Fernseher zu erhalten. Die Schaltkreise erforderten allein für ihr Design Differenzialberechnungen. Ich denke gerne außerhalb der bekannten Methoden und realisierte in meinem Kopf, dass man nur eine digitale Zahl nehmen und sie auf die richtige Weise an den Fernseher senden muss, um Farben zu erhalten.”

Die Fähigkeit des Apple II, ein Farbvideosignal zu erzeugen, war ein riesiger Erfolg und von Anfang an ein Alleinstellungsmerkmal des Produkts. Sie definierte sogar das Marketing des Unternehmens selbst. “Denken Sie daran, unser erstes Logo war sechsfarbig”, sagt Wozniak und meint damit das berühmte Apple-Logo mit seinen sechs farbigen Streifen.

Gibt es etwas, das Sie anders machen würden?

In den letzten 45 Jahren hat Wozniak Tausende von Interviews über den Apple II gegeben, und es kann schwierig sein, mit interessanten Fragen innovativ zu sein. Aus Spaß haben wir Wozniak daher gefragt: “Wenn Sie in der Zeit zurückgehen und eine Sache am Design des Apple II ändern könnten, welche wäre das?

“Ich würde nichts ändern”, antwortete er. “Der Rat, den ich mir selbst geben würde, wäre, eine Bank zu überfallen”, scherzte er. “Dann hätte ich von Anfang an andere Optionen gehabt, wie zum Beispiel Kleinbuchstaben” (Die Apple-II-Plattform unterstützte bis zum Apple IIe im Jahr 1982 nur Großbuchstaben, was auf Woz’ ursprünglichen Entwurf zur Kostensenkung zurückzuführen war)

Obwohl Wozniak die Schaltkreise und die Architektur des Apple II selbst entworfen hatte, war der Apple II als komplettes Produkt nicht das Werk eines einzelnen Mannes. So entwarf beispielsweise Rod Holt das Netzteil und Jerry Manock das Kunststoffgehäuse des Apple II. Die Rolle, die Steve Jobs bei der Entwicklung des Apple II spielte, taucht in historischen Erzählungen immer wieder auf. Wir haben daher gefragt: “Hätten Sie etwas anders gemacht, wenn Steve Jobs nicht am Apple II beteiligt gewesen wäre?”

“Steve Jobs war nicht beteiligt, also hätte ich nichts anders gemacht”, sagte Wozniak zunächst und bezog sich damit auf das elektronische Design des Apple II. Doch dann beschrieb Wozniak die entscheidende Rolle, die Jobs dabei spielte, Wozniaks Computer in die Hände zahlender Kunden zu bringen.

“Steve Jobs hat ein Computerdesign in ein versendbares Produkt verwandelt”, sagte Wozniak. “Er war hervorragend im Geschäft und im Marketing. Ich war sehr schüchtern und hatte nur wenige Freunde, und Steve Jobs respektierte meine Fähigkeiten als Ingenieur, so dass er mein bester technischer Freund war. Andere schlugen mir vor, den Apple II mit ihnen oder anderen zu einem Produkt zu bringen, aber ich bin zu loyal, und Jobs war der Einzige, mit dem ich das tun wollte. Er hatte meine Entwürfe fünf Jahre lang vor dem Apple II in Geld und Freude verwandelt.”

Den Apple II heute verstehen

Da seit der Einführung des Apple II im Jahr 1977 viel Zeit vergangen ist, ist eine neue Generation von Amerikanern aufgewachsen, die nicht direkt mit dem Apple II in Berührung gekommen ist. Wir haben Wozniak daher gefragt: Ist es wichtig, dass die Menschen im Jahr 2022 den Apple II kennen?

“Ich bin mir nicht sicher, ob das für die Massen wichtig ist”, antwortete er. “Eine Person, die sich für Astronomie interessiert, würde sich mit den Meilensteinen in diesem Bereich beschäftigen. Wer sich für die interne Funktionsweise heutiger Computer interessiert, würde ebenfalls zurückblicken. Es gibt auch einen “Retro”-Markt, wie in anderen Bereichen”

“Der Apple II ist verständlich”, fügt er hinzu. “Deshalb ziehen frühe Produkte viel Aufmerksamkeit auf sich. Nur eine Person kann das Design des Apple II verstehen”

Wir haben uns auch gefragt, ob es etwas gibt, was der Apple II gut kann und was moderne Computer nicht können – eine Frage, die wir in einem anderen Artikel genauer untersuchen. Wir stellten also die folgende Frage: “Gibt es etwas, das wir vom Design des Apple II lernen können und das wir vergessen haben?”

“Das Matching erfolgte in einem Null-Schritt”, sagte Wozniak. “Wenn man eine Karte in Slot 4 steckte, nannten wir sie ‘4’” Er erwähnte auch die radikal offene Natur des Apple II, frei von jeglichen Einschränkungen durch die Kunden. ”

45 Jahre später ist Wozniak dankbar für seinen Erfolg mit Apple, den er nicht des Geldes wegen gemacht hat: Er wollte den Respekt seiner Kollegen. “Meine Absicht war es nicht, eine Industrie oder ein Unternehmen zu gründen”, sagt er. “Meine Absicht war, dass andere digitale Ingenieure meine Technik respektieren, indem sie sich meine Entwürfe und meinen Code ansehen. Um ehrlich zu sein, wollte ich, dass auch andere von diesem großartigen Computer profitieren. Die Größe von Apple ist wichtig für mich, aber die Mitgliedschaft im IEEE, die es mir ermöglicht, von anderen Ingenieuren respektiert zu werden, ist es ebenso”

Was das Erbe des Apple II angeht, so ist er stolz darauf, dass es teilweise noch technisch ist und die nächste Generation von Ingenieuren inspiriert. “Es ist toll zu sehen, wie die Leute heute Nachbausätze für den Apple I und den Apple II entwickeln. Unsere Zukunft liegt in jungen Menschen, die sich schon früh für Computer und das Bauen interessieren.”

Happy Birthday, Apple II!